Perros más inteligentes que nosotros [Actualizada]

El borrador de esta entrada tiene más de un año. Concretamente data del 29 de Noviembre de 2009. Aunque en realidad casi nada queda de mi borrador inicial, ni siquiera el título. El motivo por el cual me he decidido por fin a hablar de este tema es la noticia que he leído hoy en Menéame:

Perro con un vocabulario de 1.022 palabras [Veredicto: mejor que algunas personas]

El artículo en cuestión nos habla de Chaser, una preciosa border collie. Mi artículo original hablaba de Rico, otro border colli más famoso aunque el pobre sólo conocía 200 palabras. Podéis conocer al simpático rico haciendo click aquí.

Pues bien en ambos casos se habla con asombro de que estos perros conocen muchas palabras. Se les dice “trae la oveja” o “trae el conejo” y el animal coge el muñeco en cuestión. Además si se pone un nuevo juguete que no haya visto antes y se dice que lo traiga (“trae el mapache”) el perro es capaz de distinguirlo de entre los otros que ya conoce, traerlo y aprenderlo.

Las habilidades que muestran esos animales están lejos de ser despreciables, de hecho son impresionantes pero, ¿realmente saben tantas palabras?. La verdad es que su caso se asemeja más bien al de Hans el listo. No porque haya efecto del investigador sino porque estos animales son listos, pero no tan listos. Respecto al efecto del investigador debo añadir que aunque se tuvo muy en cuenta en los experimentos de Rico, en los de Chaser no se ha tenido en cuenta (si esos experimentos se limitan al vídeo que hay en la entrada que he citado más arriba) por lo que el caso de Chaser tendría menos valor, por no decir que poco.

La puntualización que voy a hacer resultará muy obvia para algunos. Otros me llamarán pejiguero, pero creo que es una puntualización importante. Si quieres saber más, sigue leyendo.

En el caso de Rico se dice que sabe tantas palabras como un niño de 2 ó 3 años. En el caso de Chaser se dice que sabe más palabras que algunos humanos. Pero estos perros no conocen palabras, reconocen etiquetas. Parece trivial pero no lo es. Cuando un niño de tres años, aprende lo que es un gato, sabe que esto es un gato:

Y también sabe que esto es un gato:

Y lo mismo con esto:

Y esto es así porque en su mente se forma una asociación entre palabra y concepto. Palabra y concepto, esa es la clave. En eso consiste aprender palabras y no en repetirlas como loros. Los perros sólo reconocen etiquetas: su dueño dice “traeme la oveja” y saben que tienen que coger un peluche blanco, redondeado y de tamaño medio. Es impresionante que recuerden 200 ó 2.000 etiquetas, pero no saben que lo que traen es una oveja. Si pusiéramos, entre 20 peluches, 5 de ovejas y le dijeramos “trae la oveja” el perro traería el muñeco al cual ha asociado la etiqueta de oveja. Y si no estuviera ese muñeco no traería nada, aunque hubieran 4 muñecos más que representaran una oveja.Totalmente distinto a un niño de 3 años o a cualquiera de nosotros: una vez un niño sepa lo que es una oveja, sabrá reconocerla aunque no tenga delante al peluche o muñeco con el que aprendió el concepto.

No me enrrollaré más pues creo que he dejado bien clara mi postura al respecto:  por un lado que siento una envidia rastrera y sucia hacia Chaser porque ella sabe más palabras en inglés que yo, y por el otro que no hay que confundir concepto con etiqueta.

ACTUALIZO: Uno de los autores del paper sobre Chaser ha tenido la amabilidad de linkearme su artículo. Por lo que he podido leer en el abstract y en su comentario, al parecer Chaser sí que es capaz de asociar de alguna forma palabra y concepto. De ser esto así, mis críticas sólo podría aplicarse al pobre Rico (del que me consta que esta distinción no pudo hacerse), así que aunque no he podido leer el artículo completo, parece que hay indicios para pensar que lo que Chaser hace es más que reconocer etiquetas, o que por lo menos está un paso por delante de Rico. Seguiremos informando.

Actualizo: El Profesor Alliston K. Reid nos ha facilitado su página personal, desde la cual se puede descargar el artículo en cuestión.

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6 Respuestas a “Perros más inteligentes que nosotros [Actualizada]

  1. Pingback:Tweets that mention Perros más inteligentes que nosotros | La muerte de un ácaro -- Topsy.com

  2. Carlos M. 26/12/2010 en 7:33 pm

    Muy bien es cierto que muchos de los programas de televisión y radio al informar sobre la ciencia lo hacen de manera sensacionalista. Como intentando causar sentimientos en los espectadores. Y que es mejor para engañarles que comparara el conocimiento de los animales al de los humanos. A mi tampoco me gusta que se maltrate a estas criaturas pero no soy idiota y no quiero dejar que me engañen.

  3. Prof. Alliston Reid 29/12/2010 en 3:12 pm

    Please excuse me for writing in English. I am one of the authors of the Chaser paper. I enjoyed your commentary of the Rico study and our study. It is true that the Rico study did not demonstrate that Rico understood concepts, just as your cat example indicates. However, our Experiment #3 in the Behavioural Processes article explicitly tested whether Chaser understood the concepts of “ball”, “Frisbee”, and “toy.” She learned that these three words represented large number of objects — she treated them as common nouns that represented categories of objects. She was also able to generalize these categories to new objects that she had never seen. Here is a link to our actual paper: http://dx.doi.org/10.1016/j.beproc.2010.11.007
    Thanks for your interest in our work!

  4. ceprio 29/12/2010 en 3:45 pm

    I based my opinion of Chaser study on the link, and erroneusly assumed that Rico and Chaser were similar cases. It was a mistake not to look for your paper, and I would read happy the paper and make a new entry, but unfortunately it’s not a free paper. Anyway I ‘ll correct this entry as soon as possible with these new data.

    Congratulations about your job, and thanks for the info. Greetings! ^_^

  5. Prof. Alliston Reid 30/12/2010 en 3:26 pm

    You and your readers can download a free PDF copy of our paper (the corrected proofs) from my personal web page: http://webs.wofford.edu/reidak/ReidsHomePage.htm
    You will find it at the top of the list of Selected Publications, about halfway down that page.
    Again, thank you for your interest!

  6. ceprio 31/12/2010 en 4:02 pm

    Thank you very much for sharing your paper!

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