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FAQ sobre la bacteria come-arsénico


¿Qué se ha descubierto exactamente?

Una bacteria que es capaz de reemplazar el Fósforo por Arsénico en sus procesos celulares.

¿Y eso es tan impresionante?

Teniendo en cuenta que el fósforo juega un papel vital en la célula sí. Mantiene la estructura del DNA y el RNA, forma parte de las membranas celulares, se encarga de formar los enlaces ricoenergéticos del ATP (siendo una «moneda de cambio energético» importantísima). Vamos que tiene un papel central en el metabolismo de la célula.

¿Eso quiere decir que esta bacteria tiene Arsénico en lugar de Fósforo en todo eso que has mencionado antes?

Me temo que eso no se sabe con claridad aún, y es lo realmente clave a la hora de valorar si el descubrimiento es impresionante o no. Supongo que tendremos que esperar unos añitos para que se confirme o refute todo ese asunto, de momento solamente se sabe que la bacteria es capaz de crecer en Arsénico.

Vale, veo que afecta que haya Arsénico en vez de Fósforo pero, ¿qué implicaciones tiene todo esto?

Este microrganismo tiene una bioquímica absolutamente particular: es capaz de crecer con algo que resulta tóxico al resto de seres vivos conocidos. Además hasta ahora el Fósforo era uno de los elementos que se estudiaban en el colegio y la universidad como básicos e imprescindibles para la vida… al parecer esto ya no es así.

¿Y qué bicho ha conseguido esta hazaña?

Un miembro de la Familia Halomonadaceae, perteneciente al filo Proteobacteria (filo que comparte con géneros tan conocidos como Escherichia, Salmonella o Vibrio.)

¡Es un milagro! ¿Cómo es esto posible?

Para nada. Mira una tabla periódica: el Arsénico (Ar) está justo debajo del Fósforo (P). De hecho el Arsenato es químicamente muy similar al Fosfato, por lo que puede intervenir en las mismas reacciones. Precisamente por eso es tan tóxico para la mayoría de seres vivos: sustituye al Fósforo como transportador.

Una vez dicho esto, se trata de un caso más de adaptación: en un medio con cada vez menos fosfato y más arsénico, esta bacteria consiguió que este último no resultara tóxico, sino que lo tolerara, una vez conseguida la tolerancia era «fácil» que pudiera sustituir  al fósforo.

De esta forma, la bacteria es capaz de crecer con arsénico en caso de que no haya fosfato de una manera bastante eficaz (aunque no perfecta, a fin de cuentas el fosfato es más valioso energéticamente), concretamente al 60% de su capacidad.

¿Entonces el bicho viene de otro planeta? Como además lo ha anunciado la NASA… y por ahí hablan de extraterrestres…

Nada más lejos. Como ya he dicho se trata de un caso de adaptación de un organismo terrestre. Esto es un ejemplo más de evolución y adaptación (uno precioso por cierto), aunque sin duda veremos mucho el prefijo astro- en los próximos días (por eso de que lo ha anunciado la NASA). Pero no demuestra que exista vida extraterrestre ni mucho menos.

Entonces este descubrimiento tampoco tiene mucho interés en el campo de la astrobiología ¿no?

Hombre tiene implicaciones, aunque así de primeras pueda parecer que es más importante para la terranobiología, también cambia algunas cosas para la astrobiología: ahora la búsqueda de vida extraterrestre se puede hacer de otra forma, al saber que no es imprescindible el fósforo para la vida.

¿Esto lo cambia todo?

Depende de lo que entiendas por «cambiar todo». Ayer se pensaba que el fósforo era imprescindible para la vida y hoy no. Simplemente es eso, el tiempo dirá el alcance de todo esto, pero ni se han derrumbado los cimientos de la ciencia, ni ha caído un dogma ni nada por el estilo (aunque una vez más será lo que veamos por ahí en los próximos días)

¿Va a misa esta investigación?

Ninguna investigación es Palabra de Dios. Hay indicios para creer que es cierto, pero también puede ser que la semana que viene todo esto sea refutado. Es lo bonito de la ciencia. Además algunas personas son algo conservadoras al respecto, aunque estén abiertas a aceptarlo conforme llegue nueva información.

¿Y cuál es el siguiente paso?

Pues demostrar que efectivamente el Arsénico está en las biomoléculas de la célula, estudiar el rendimiento energético del Arsénico comparado con el de Fósforo, comprobar que la bacteria opte por el Arsénico también en condiciones naturales y no sólo en el laboratorio… incluso estudiar la posibilidad de combatir la contaminación medioambiental por Arsénico con estas bacterias.

Pero ¡esto es impresionante! ¿Por qué no sale como titular principal en todos los telediarios?

Porque el Madrid perdió por 5-0 el otro día y Cristiano Ronaldo está algo tocado para esta jornada. Y encima a España no le han dado el Mundial…

Para saber más:

Artículo en Nature-News (inglés)

Creation llegará en Septiembre


Hace mucho hablamos de Creation. Un biopic sobre la vida de Charles Darwin, que se centaría sobretodo en la relación con su esposa y el tema de ciencia y religión. Se rumoreó mucho sobre si estaría protragonizada por el matrimonio Bettany-Conelly, e incluso se llegó a decir que el proyecto había sido cancelado. Pero al final ha llegado a buen puerto y se estrenará en Inglaterra este mismo año (como no podría ser de otra forma).

Llegará a nuestras costas? Esperemos que sí, aunque personalmente no la veo especialmente prometedora (confío en comerme mis palabras algún día, pero parece un poco pastelazo. De todas formas seguro que voy al estreno. Y no, no iré disfrazado de Darwin. No, tampoco de mono). De momento podéis haceros la boca agua con este trailer. La ambientación es muy buena, y Bettany se parece mucho a nuestro querido Charles. Hasta pronto!

La película está dirigida por Jon Amiel (La Trampa, El Núcleo) y protagonizada por Paul Bettany y Jennifer Conelly. También participan Toby Jones y Jeremy Northman.

Se basa en una biografía escrita por Randal Keynes, la cual ha sido adaptada por el guionista de Master and Commander, John Collee.

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