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Las hembras de ciertos primates abortan ante la llegada de un nuevo macho


Todos los animales pueden sufrir abortos naturales, pero no se sabe si el ser humano es el único que puede inducir abortos de manera voluntaria. En los años 50 se descubrió que las ratas preñadas que eran expuestas a algún macho que no fuera el padre sufrían abortos espontáneos. Se bautizó este fenómeno como Efecto Bruce (en honor a su descubridora, la zoóloga Hilda Bruce). Lo más curioso es que los machos castrados no producían estos abortos, por lo que se terminó concluyendo que el origen de este fenómeno era hormonal, asociado a las feronomas que producen los machos y que el órgano vomeronasal de la hembra es capaz de detectar.

Es bastante evidente la utilidad de estos abortos para ambos sexos: el macho consigue que una hembra “no disponible para la reproducción” pase a estarlo mucho más deprisa. Igualmente, la hembra no gasta tiempo y recursos en unas crías que muy posiblemente iban a quedar desatendidas o que podrían morir a manos del nuevo macho.

Efecto Bruce (la representación puede no ser fiel a la realidad)

El Efecto Bruce ha sido estudiado en muchos otros roedores, pero se ignoraba si otros animales sufrían este tipo de abortos, situados en una delgada línea entre el aborto espontáneo (realmente la hembra no decide abortar) e inducido (un factor externo fuerza el aborto). Existe un estudio sobre yeguas que abortan si no pueden ocultar la paternidad de un potro de padre ajeno a la manada, pero poco más.

Al menos hasta ahora, ya que investigadores norteamericanos han concluido, tal y como se publica hoy en Science, que las hembras de Geladas (un cercopitécido muy similar a un babuino) ponen fin a sus embarazos cuando un nuevo macho obtiene el control del grupo. En los grupos de Geladas sólo existe un macho dominante, y cuando este es sustituido por otro, el nuevo suele matar a toda la descendencia del macho anterior. De esta forma, el aborto permite a las hembras ahorrar las energías que emplearían en parir a una cría que sería considerada una paria por el nuevo jefe, y muy probablemente terminaría muerta.

Hembra de Gelada (Fuente: Wikipedia)

El ensayo fue llevado a cabo en el Parque Nacional de Simen, en Etiopía, a partir de datos demográficos examinando los patrones de nacimientos durante la ascensión de los nuevos machos. También se tomaron datos hormonales a partir de las heces de las hembras, para determinar cuáles estaban preñadas y desde cuándo. Las conclusiones fueron que el 80% de las hembras de Gelada abortaban en las semanas posteriores a la llegada del nuevo macho, debido a los beneficios de fitness que esto conlleva.

A la espera de nuevos descubrimientos, la pregunta más interesante es: si el efecto Bruce existe en primates… ¿Podría existir algo semejante en humanos?

Fuente: Science

Nanorobots a la caza de células leucémicas


Un equipo de científicos de Boston ha logrado fabricar nanorobots de ADN capaces de unirse selectivamente a determinadas células.

Los nanorobots pueden estimular la actividad de los linfocitos del sistema inmune, o marcar para su posterior eliminación a determinadas células cancerosas.

La bionanotecnología es una rama de la biología molecular que ha sufrido un vertiginoso crecimiento en los últimos años. Su objetivo es el diseño de herramientas (tecnología) obtenidas a través de elementos biológicos (bio) de dimensiones nanométricas (nano, la milmillonésima parte de un metro) como son el ADN o las proteínas, que puedan aplicarse en campos como la medicina.

Científicos de la Escuela Médica de Harvard (Boston, MA) han logrado crear, tal y como se publica hoy en la revista Science, un nanorobot de ADN capaz de interactuar selectivamente con las células, induciendo cambios en su comportamiento.

El Dr. Shawn M. Douglas y su equipo han logrado formar estos nanorobots a partir de ADN plegado mediante la técnica conocida como origami, que como su propio nombre indica, permite una gran versatilidad a la hora de moldear el ADN. De esta forma consiguieron fabricar una estructura en forma de “barril” hexagonal, con un sistema de apertura controlada. El sistema de apertura sigue un sistema de dos “cerraduras” que asegura que la estructura sólo se abra cuando el nanorobot encuentre una célula que disponga de las dos “llaves”, asegurando la selectividad del proceso.

Nanorobot de ADN cerrado (izquierda) y abierto, listo para liberar su carga (derecha). Fuente: Science.

La utilidad del descubrimiento consiste en cargar estos nanorobots de ADN con moléculas que tengan la capacidad de estimular la inhibición o activación de determinados procesos celulares. Esta estimulación sería totalmente selectiva, ya que los nanorobots circularían cerrados por la sangre y solamente se abrirían, liberando su carga, al interactuar con las células de interés. Esto permitiría activar el sistema inmune, o detectar y eliminar ciertas células cancerosas, disminuyendo al mínimo los efectos secundarios.

El equipo de investigadores de Massachusetts ha probado la eficacia del método en cultivos celulares, donde se demostró su alta selectividad, incluso en condiciones fisiológicas simuladas, y su capacidad de unirse a las células deseadas independientemente de su concentración. “Queda mucho trabajo que hacer” asegura el Dr. Douglas “aún no hemos demostrado que el sistema funcione en animales”. Según el investigador, la siguiente etapa será disminuir el coste de fabricación de los nanorobots, para que puedan empezar a ser probados en modelos animales, que sería el paso intermedio antes de poder comenzar las pruebas en humanos. En opinión del Dr. Douglas, también debe mejorarse la vida de los nanorobots, ya que no deben ser degradados antes de poder cumplir su función.

Entre las posibles aplicaciones de los nanorobots de ADN podemos encontrar el tratamiento de cánceres de tipo leucémico, en los que las células infectadas se desplazan a lo largo del torrente sanguíneo, dificultando su eliminación, por lo que la mejor manera de eliminarlas podría ser el empleo de estos nanorobots selectivos que patrullen la sangre a la caza de células cancerosas. Por el mismo motivo, el dispositivo también podría ser útil para combatir enfermedades autoinmunes e incluso ciertas inflamaciones crónicas.


Secuenciado el genoma de la leucemia… ¿en serio?


Hoy nos hemos despertado con esta noticia en varios medios, y aunque el descubrimiento es interesante e importante por igual, me temo que ha ganado el premio a Titulárido del Día. En todos los medios el titular es el mismo y esta vez la “culpa” la tiene la nota emitida por el mismo CSIC y el CNB, de la que (supongo) todo el mundo o al menos los primeros, han tomado el titular.

¿Se puede secuenciar el genoma de la leucemia? Lo primero que he hecho, para comprobar que no me ha dado un ataque de locura o de hijnorancia, es irme a la fuente original de Nature. Y lo primero que vemos una vez dentro es que, una vez más, los distantes científicos han optado por titular a su estudio como:

Whole-genome sequencing identifies recurrent mutations in chronic lymphocytic leukaemia

(Secuenciación del genoma identifica mutaciones recurrentes en la leucemia crónica linfocítica)

En vez de un más claro y cómodo:

We have sequenced the genome of leukemia!

(Hemos secuenciado el genoma de la leucemia!)

Veamos a dónde nos lleva todo esto.

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Encuesta: ¿Cuál es tu Sección de Ciencias favorita?


Este proyecto lo tengo en mente hace bastante tiempo y ya es hora de que lo lleve a cabo. Llevo siguiendo desde hace muchos años algunas secciones de ciencia de varios periódicos digitales, y se me ocurrió que estaría bien saber cuál de todas es más interesante, cuál mete menos la pata, cuál tiene mayor calidad.

Los diarios que he ido analizando son: 20minutos, Público, EuropaPress, ElMundo, ABC y ElPaís.

De momento lo que os pido es que votéis en la siguiente encuesta cuál es vuestra sección de ciencias favorita y cuál es la que os parece peor. Sólo la sección de ciencias, olvidemos la corriente ideológica por favor. Algunas cosas que podéis y debéis tener en cuenta son:

Accesibilidad de la sección: ¿Se encuentra rápidamente desde la página principal? ¿O por el contrario está escondida a conCiencia? (perdón por el chiste). ¿Cuenta con una sección claramente separada? ¿O encontramos los últimos descubrimientos paleontológicos al lado del último modelo de Iphone?

Novedad: ¿Publica los avances razonablemente rápido? ¿O aparecen noticias como nuevas cuando hace 3, 6 ó 12 meses que salieron en las revistas especializadas?

Gazapos: El que tiene boca se equivoca pero, ¿Se equivoca mucho? ¿Son gazapos gordos? ¿Son corregidos estos errores en un intento por mejorar o hacen oídos sordos a las críticas?

Objetividad: ¿Evitan los titulares amarillistas y exagerados? ¿Mezclan opiniones e ideas políticas en los textos?

Estas son algunas de las cosas que valoraré, pero podéis sugerir otras que se os ocurran.

En resumen, podéis votar la encuesta (sólo os llevará un click), y si además estáis dispuestos a perder 5 minutos podéis poner, en los comentarios, cuál es vuestra sección favorita y cual vuestra menos favorita, y por qué.

La idea es que en una futura entrada pueda dar los resultados de la encuesta, así como hacer un análisis personal al respecto. Tendré en cuenta los comentarios, así que vuestra colaboración es bienvenida. Si no estoy familiarizado con algún periódico pero recibo suficientes comentarios sobre él podré comentar algo al respecto.

Me despido recordando que aunque no esté en la encuesta vuestro periódico favorito podéis votarlo mediante los comentarios. Y que aunque yo solamente he tenido en cuenta los medios españoles podéis valorar medios de cualquier país hispanohablante (o no, si os atrevéis). Si os parece interesante la iniciativa podéis compartirla para que llegue a más gente y así resulten más interesantes los resultados. Un saludo y nos leemos pronto

 

Huyendo de la extinción (segunda parte)


Hace mucho tiempo hablamos aquí del tumor facial, enormemente contagioso, que estaba diezmando las no muy numerosas poblaciones de Demonio de Tasmania (Sarcophilus harrisii). En su momento se sugerió que, en un intento de huir de su extinción, estos animales adelantaran la edad de cría. Pero parece que la señora Selección Natural está empezando a tomar un camino distinto.

Científicos australianos han encontrado una población de estos marsupiales en cuya mano estaría la salvación de la especie. Los individuos de esta poblacion presentan un sistema inmune capaz de reconocer las células tumorales como extrañas y organizar una respuesta inmune contra ellas.

Hasta ahora los estudios se habían realizados con grupos de Sarcophilus de la parte este de la isla, pero este grupo de investigadores decidió tomar una muestra más amplia de 400 demonios. Aproximadamente un 20% de ellos presentó una mutación genética gracias a la cual ninguno ha padecido (de momento) la enfermedad.

Esto no quiere decir que todo se haya solucionado ni que el problema haya desaparecido, de hecho otros estudios señalan que el cáncer que padecen estos animales está empezando a mutar. Sin embargo sí que es cierto que da un rayo de esperanza, pues quizá algunos animales sean capaz de sobrevivir a esta plaga que ha provocado la desaparición del 70% de los Demonios de Tasmania. Hasta ahora el futuro era bastante negro  (algunas estadísticas fechaban su esperanza de vida en 25 años), pero gracias a este descubrimiento quizá exista salvación. Esperemos que así sea, porque sin Taz los Looney Tunes perderían parte de su gracia…

Más información:

Sobre el origen de este tumor

Fuente

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